«Five wants back»: Πώς μια σειρά 48 ωρών κλήσεων, γραπτών μηνυμάτων και FaceTimes έφερε τον Albert Pujols στο σπίτι του στο St. Louis

ST. ΛΟΥΗΣ – Γιαντιέρ Μολίνα είχε μόνο μια ερώτηση για τον John Mozeliak, St. ο πρόεδρος των επιχειρήσεων μπέιζμπολ του Λούις, όταν ο τελευταίος τον ενημέρωσε ότι Albert Pujols θα επέστρεφε στο Καρδινάλιοι για τη σεζόν 2022.

“Τι σου πήρε τόσο πολύ?”

Οι Cardinals δεν μπήκαν στην άνοιξη νομίζοντας ότι θα έφερναν πίσω τον Pujols – δύο φορές πρωταθλητή World Series, τρεις φορές MVP και 10 φορές All-Star (εννέα από τους οποίους ήρθαν με το St. Louis) – για μια τελευταία φορά πριν βγαίνει στη σύνταξη. Ενώ το μπροστινό γραφείο επιδίωκε μεγαλύτερο βάθος πάγκου, ο Mozeliak δεσμεύτηκε επίσης να διασφαλίσει ότι οι κορυφαίες προοπτικές επιτυχίας του οργανισμού στους Nolan Gorman, Juan Yepez και Brendan Donovan έβλεπαν ουσιαστικά bat-bats. Αλλά όσο περνούσε ο καιρός και ο 42χρονος Pujols παρέμενε ανυπόγραφος, η στρατηγική άρχισε να αλλάζει. Και από τη στιγμή που η οργάνωση αποφάσισε να επικοινωνήσει με τον παλιό τους φίλο, η απόφαση να τον υπογράψουν ξανά έγινε ανούσια.

Στις 28 Μαρτίου, οι Cardinals υπέγραψαν με τον Pujols ένα μονοετές συμβόλαιο, αξίας 2,5 εκατομμυρίων δολαρίων, φέρνοντας στο σπίτι ένα αγαπημένο franchise για την τελευταία σεζόν της 22χρονης καριέρας του. Ο Pujols, ένα σίγουρο Hall of Famer, ήξερε από τότε ότι ήθελε να επιστρέψει στο St. Louis. Αλλά το timing, η κατάσταση και ο ρόλος έπρεπε να είναι σωστά. Τα πράγματα έπρεπε να ευθυγραμμιστούν τέλεια και για τις δύο πλευρές.

Στο τέλος, χρειάστηκαν μόλις 48 ώρες επικοινωνίας μεταξύ των χωρών για να φέρουν οι Καρδινάλιοι τον Pujols στο σπίτι. Να πώς το έβγαλαν.


Δεν ήταν ασυνήθιστο όταν ο Molina προσέγγισε και το FaceTime’d Pujols στις 26 Μαρτίου από την ανοιξιάτικη λέσχη προπόνησης των Cardinals στο Jupiter της Φλόριντα. Οι δυο τους, που περιγράφονται από τον Molina ως αδέρφια, βρίσκονται σε συνεχή επικοινωνία από τότε που ο Pujols έφυγε από το St. Louis για το Los Angeles Angels μετά την τελευταία νίκη των Cardinals World Series το 2011.

«Μένουμε σε επαφή πιθανώς δύο, τρεις φορές την εβδομάδα», εξήγησε η Μολίνα.

Η Μολίνα ήθελε να μάθει τι έκανε ο Πουγιόλς. Ο Pujols δεν είχε παραληφθεί από ομάδα, αν και υπήρχαν μερικοί με ενδιαφέρον και τουλάχιστον μία πιθανή συμφωνία στο τραπέζι. Πιο συγκεκριμένα, όμως, ο Molina ήθελε να μάθει γιατί ο Pujols δεν ήταν ακόμα Καρδινάλιος.

«Όταν ο Yadi άπλωσε το χέρι και μιλήσαμε, σκέφτηκα, «Εντάξει, υπάρχει μια ευκαιρία να επανενωθώ εδώ», είπε ο Pujols.

Οι ρόδες άρχισαν να γυρίζουν.

Μετά την κλήση του με τη Molina, ο Pujols έλαβε ένα μήνυμα από τον μάνατζερ των Cardinals Oli Marmol και συμφώνησαν να μιλήσουν στο τηλέφωνο το Σάββατο. Ο Marmol επικοινώνησε επίσης με τον Mozeliak για να τον ενημερώσει ότι είχε έρθει σε επαφή με τον Pujols.

«Το μόνο που είπα στον Όλι εκείνη τη στιγμή ήταν, «Σε παρακαλώ, απλώς συνέχισε μαζί του», είπε ο Μοζέλιακ. «Ενημερώστε του ότι εσείς κι εγώ έχουμε μιλήσει και ότι κάποια στιγμή τις επόμενες δύο μέρες θα προσπαθήσω να δώσω συνέχεια».

Ο Marmol επικοινώνησε αρχικά το Σάββατο το πρωί, αλλά ο Pujols – τρεις ώρες πίσω στο Λος Άντζελες – δεν μπόρεσε να πάρει τηλέφωνο μέχρι εκείνο το βράδυ όταν ο Marmol ήταν σε δείπνο με τη σύζυγό του, Amber. Αλλά όταν ο Pujols χτύπησε, ο Marmol ήξερε ότι ήταν μια κλήση που έπρεπε να απαντήσει.

«Πήραμε να μιλήσουμε και μετρούσα πού βρισκόταν σωματικά και ψυχικά και το ενδιαφέρον του να επιστρέψει εδώ», εξήγησε ο Marmol. «Ήταν αρκετά ξεκάθαρο αμέσως ότι η επιθυμία του δεν ήταν απλώς να υπογράψει με οποιαδήποτε ομάδα και να παίξει έναν ακόμη χρόνο, αλλά ήταν να τελειώσει εδώ. Μου έλεγε ότι ήταν σε φόρμα, είχε χάσει περίπου 15 κιλά, έπαιρνε ζωντανές νυχτερίδες και ήλπιζε να καλέσω.»

Ο Marmol ήξερε ακριβώς ποια θα ήταν η επόμενη κίνησή του όταν έκλεισε το τηλέφωνο.

«Έστειλα αμέσως μήνυμα στον Μο», είπε ο Marmol, αναφερόμενος στον Mozeliak. Το κείμενο ήταν απλό. Ήταν μόνο τρεις λέξεις, αλλά δεν χρειαζόταν περαιτέρω εξήγηση:

«Πέντε θέλει πίσω».


Τα πράγματα κλιμακώθηκαν γρήγορα μετά από αυτό. Μέχρι το πρωί της Κυριακής, ο Μοζέλιακ είχε αρχίσει να διαμορφώνει ένα σχέδιο παιχνιδιού. Έκανε check in με τον Pujols, λέγοντάς του ότι θα ήθελε να μιλήσει απευθείας στο τηλέφωνο κάποια στιγμή εκείνη την ημέρα. Στη συνέχεια συναντήθηκε με τον Marmol στο γραφείο του ενόψει του εκθεσιακού παιχνιδιού των Cardinals εναντίον του Μετς στο Port St. Λούσι.

«Μερικές ώρες αργότερα, ήμασταν πολύ κοντά σε μια συμφωνία», είπε ο Marmol.

Εκείνο το απόγευμα, ο Moseliak τηλεφώνησε στον Pujols. Οι δυο τους είχαν μια 15λεπτη συνομιλία που ο Μοζέλιακ χαρακτήρισε «εξαιρετικά θετική».

«Μου κατέστησε πολύ σαφές ότι είχε επιλογές», είπε ο Μοζέλιακ. «Αλλά θα σήμαινε πολλά για αυτόν να επιστρέψει στο St. Louis. Του είπα ότι έπρεπε να σκεφτώ κάποια πράγματα. Υπήρχε μια οικονομική συνιστώσα σε αυτό, υπήρχε κατανόηση του χρόνου παιχνιδιού και των προσδοκιών και ήθελα απλώς να βεβαιωθώ ότι συμφωνούσαμε όλοι».

Ο Mozeliak επικοινώνησε με τον Dan Lozano του MVP Sports Group, τον ατζέντη του Pujols, για να του κοινοποιήσει τις ίδιες προϋποθέσεις. Με την επέκταση του καθολικού καθορισμένου χτυπητή, οι Καρδινάλιοι πίστεψαν ότι είχαν μια θέση για τον Pujols στο ρόστερ, αλλά όχι μια θέση ως καθημερινός παίκτης. Προτίμησαν να χρησιμοποιούν τα Pujols με τον ίδιο τρόπο Dodgers το έκανε όταν του υπέγραψαν τον περασμένο Μάιο – ένας παίκτης με βάση τα ματς ενάντια σε αριστερόχειρες στάμνες και δεξιόχειρες χαμηλής ταχύτητας. Ο Pujols πέτυχε 13 home runs και είχε ένα 0,939 OPS εναντίον αριστερόχειρων την περασμένη σεζόν. Οι Καρδινάλιοι ήξεραν ότι θα έπαιζε.

Ο Λοζάνο αρχικά έχασε την κλήση του Μοζέλιακ, καθώς οδηγούσε μέσα από μια περιοχή με κακή εξυπηρέτηση κινητής τηλεφωνίας, αλλά μόλις οι δύο συνδέθηκαν, ήταν κατευθείαν για δουλειά. Σε αυτό το σημείο, ο Pujols αποχώρησε από τις συνομιλίες και άφησε τον Mozeliak και τον Lozano να καταγράψουν τις λεπτομέρειες.

«Έμεινα μακριά και τον άφησα να συζητήσει με τον ατζέντη μου», είπε ο Pujols. «Μου εξήγησαν ότι σχεδόν με τον ίδιο τρόπο που με χρησιμοποίησαν οι Dodgers πέρυσι, θα ήταν και πάλι έτσι. … Αλλά πίστευαν ότι μπορούσαν να με χρησιμοποιήσουν, και αυτό ήταν κάτι για το οποίο χάρηκα».

Αμέσως αφού μίλησε με τον Λοζάνο, ο Μοζέλιακ πήρε την κόρη του, Άλι, για δείπνο. Όταν επέστρεψε, ήταν αρκετά προφανές ποιος θα ήταν ο δρόμος προς τα εμπρός. Στην πραγματικότητα, ήταν τόσο ξεκάθαρο που «όταν του έκλεισα το τηλέφωνο, πήγα και μάζεψα», είπε ο Pujols. «Ήξερα ότι κάτι πολύ καλό επρόκειτο να συμβεί».


Άρχισαν να διαδίδονται ότι ο Pujols επέστρεφε στους Cardinals, αν και δεν υπήρχε ακόμη επίσημη συμφωνία.

«Ο Yadi και ο (Adam) Wainwright με έπαιρναν τηλέφωνο και με ρωτούσαν αν ήμουν ακόμα στο αεροπλάνο», γέλασε ο Pujols.

«Ήμουν ανήσυχη», είπε η Μολίνα. «Άρχισα να του τηλεφωνώ και να του κάνω τις ίδιες ερωτήσεις και εκείνος μου έλεγε απλώς «Κάνε υπομονή, θα γίνει»».


«Τον χρειαζόμασταν ως παίκτη», είπε ο Yadier Molina για τον Albert Pujols. (Jeff Roberson / Associated Press)

Εν τω μεταξύ, ο Λοζάνο και ο Μοζέλιακ ήταν απασχολημένοι συζητώντας τα logistics της συμφωνίας.

«Υπήρχαν δύο ή τρεις ομάδες με τις οποίες είχα συνεχείς συζητήσεις σχετικά με τον Άλμπερτ, πώς ήταν η ευκαιρία, αν θα μπορούσαν να καλύψουν τις ανάγκες του Άλμπερτ όσον αφορά τον χρόνο παιχνιδιού», είπε ο Λοζάνο. «Και σε όλη τη διάρκεια, ένιωθα σαν τον Αγ. Ο Λούις τραβούσε την καρδιά του Άλμπερτ. Περιμέναμε. Καθόμασταν αναπαυτικά και περιμέναμε, ελπίζοντας ότι ο Αγ. Ο Λούις θα συνειδητοποιούσε τελικά ότι ήθελαν να τον φέρουν πίσω».

Ο Pujols δεν ανησυχούσε ποτέ για τα χρήματα, αλλά είχε ερωτήσεις που ήθελε να διευκρινιστούν σχετικά με τον ρόλο του.

«Ήθελα να έχω μια κατ’ ιδίαν συνομιλία με τον Άλμπερτ προτού πάρουμε μια απόφαση, βεβαιώνοντας ότι ο Άλμπερτ κατάλαβε πραγματικά πώς έμοιαζε το τοπίο», είπε ο Λοζάνο. «Περπάτησα τον Άλμπερτ και ήταν εντάξει με την ερμηνεία διαφορετικών σεναρίων από τον Μο».

Αφού πήρε το πράσινο φως από τον πελάτη του, ο Λοζάνο τηλεφώνησε άλλη μια φορά στον Μοζέλιακ για μια σύντομη συνομιλία σχετικά με τους όρους συμβολαίου. Μέχρι αργά το βράδυ της Κυριακής, το μόνο πράγμα που εμπόδιζε τη συμφωνία ήταν να βάλουμε το στυλό σε χαρτί. Ο Pujols επιβιβαζόταν σε μια πτήση από το Λος Άντζελες, που επρόκειτο να αναχωρήσει στις 22:00 τοπική ώρα. Κατευθυνόταν προς το Διεθνές Αεροδρόμιο Παλμ Μπιτς – αν και τελικά έχασε την πτήση ανταπόκρισης στην Ατλάντα – και έφτασε στο ανοιξιάτικο εκπαιδευτικό συγκρότημα των Cardinals το πρωί της Δευτέρας, με το No. 5 φρεσκοτριμμένο πίσω στη φανέλα του.

Σύμφωνοι.

«Το όλο θέμα διήρκεσε 24 ώρες», παρατήρησε ο Pujols. «Πιστεύω ότι όλα ήταν ωραία και ομαλά. Η κουβέντα, η διαπραγμάτευση, δεν αφορούσε καν τα χρήματα ή κάτι παρόμοιο, λες και μου είχαν προσφέρει περισσότερα χρήματα από άλλα μέρη. Αλλά αυτό ήταν το σωστό μέρος για να είμαι και να τελειώσω.

«Για μια στιγμή, δεν πίστευα ότι θα συνέβαινε, αν θα επέστρεφα και θα παίξω εδώ. Είχα ενδιαφέρει μερικές άλλες ομάδες, στην πραγματικότητα περίμεναν την απόφασή μου. … Είπα στον Όλι ότι πρέπει να πάρω μια απόφαση γιατί η ανοιξιάτικη προπόνηση θα γινόταν σε 12 ημέρες, και ήθελα να πάω στην ανοιξιάτικη προπόνηση και να επανενωθούμε. Εάν προχωράτε, θέλω να είστε ειλικρινείς και ενημερώστε με αν σας αρέσει. Γιατί αν όχι, θα έπρεπε να πάω με μια από αυτές τις ομάδες που με περίμεναν».

Ο Pujols είχε ήδη δεσμευτεί διανοητικά να παίξει άλλη μια σεζόν, αλλά ήταν πάντα ανένδοτος στις συζητήσεις που, ανεξάρτητα από το χρόνο παιχνιδιού ή τα δολάρια, επέστρεφε στο St. Ο Λούις ήταν η πρώτη του προτεραιότητα.

«Δεν νομίζω ότι έχεις τη συνομιλία με τον Άλμπερτ, εκτός κι αν έχεις κάποιες προθέσεις να μπορέσεις να το πετύχεις», είπε ο Μαρμόλ. «Υπάρχει πολύς σεβασμός και το τελευταίο πράγμα που θέλεις να κάνεις είναι να βάλεις κάτι στο τραπέζι που θα πάρεις πίσω. Υπήρχε σίγουρα ενδιαφέρον από την πλευρά μου, από την πλευρά του Mo, και αφού μαζευτήκαμε και το συζητήσαμε, καταλάβαμε ότι ήταν η καλύτερη κίνηση μας.»

«Τον χρειαζόμασταν ως παίκτη», είπε ο Μολίνα. «Γνωρίζουμε ότι μπορεί να φέρει καλά πράγματα στο τραπέζι για την ομάδα μας και να μας βοηθήσει να πάμε στο World Series, και νομίζω ότι αυτός είναι ο λόγος που ο Μο τον υπέγραψε».

Βοήθησε επίσης το γεγονός ότι ούτε ο Gorman ούτε ο Yepez στράφηκαν στις ανοιξιάτικες εκστρατείες που ήλπιζαν. Ο ρόλος του πάγκου ήταν δικός τους για τη λήψη, αλλά το μπροστινό γραφείο αποφάσισε τελικά ότι και οι δύο νεαρές νυχτερίδες θα εξυπηρετούνταν καλύτερα με σταθερό χρόνο παιχνιδιού και περαιτέρω ανάπτυξη στο Triple A. Αυτό άνοιξε την πόρτα για τον Pujols.

«Όταν κοιτάζετε τον αριθμό των νυχτερίδων που δίναμε στα νεαρά παιδιά, θέλαμε πραγματικά να ρίξουμε μια ματιά για να δούμε αν αυτή ήταν η καλύτερη επιλογή μας», είπε ο Marmol. «Σκέφτουμε πολύ τον Γκόρμαν και τον Γεπέζ; Η απάντηση είναι απόλυτη. Πιστεύαμε ότι η καλύτερη ευκαιρία μας αυτή τη στιγμή ήταν να υπογράψουμε τον Άλμπερτ; Ναί. “

«Πήγαμε στο στρατόπεδο θέλοντας να δώσουμε σε κάποιους παίκτες αυτή την ευκαιρία», πρόσθεσε ο Μοζέλιακ. «Πήγαμε επίσης στο στρατόπεδο μετά τη συμφωνία εργασίας γνωρίζοντας ότι θέλαμε να προσπαθήσουμε να βρούμε έναν αριστερόχειρα και μετά, στη συνέχεια, θα έπρεπε να κάνουμε κάτι με μια πιο βετεράνος παρουσία στον πάγκο, εάν το στρατόπεδο δεν υποστηρίξει. Αυτό που με κάνει να νιώθω τόσο καλά με την υπογραφή του Albert ήταν ότι δώσαμε στο Plan A μια ευκαιρία και καταλαβαίνουμε ότι ήμασταν αρκετά τυχεροί που ο (Pujols) ήταν ακόμα διαθέσιμος. Γιατί τελικά, αν δεν ήθελε να είναι εδώ, θα ήταν κάπου αλλού».

Αλλά αυτό για το οποίο ήταν εξίσου ανένδοτοι οι Mozeliak και Marmol ήταν το γεγονός ότι η παραίτηση του Pujols δεν είχε καμία σχέση με τη νοσταλγία. Έκανε μια υπέροχη ιστορία; Φυσικά. Αλλά αυτός δεν ήταν ο κύριος λόγος που σκέφτηκαν τη συμφωνία.

«Αυτή είναι κάτι περισσότερο από μια απλή ιστορία του Albert που επιστρέφει στο St. Louis», είπε ο Marmol. «Κάναμε την κίνηση γιατί πιστεύαμε ότι ο Άλμπερτ ήταν το καλύτερο παιχνίδι μας για να κερδίσουμε».

«Λατρεύω το κομμάτι της νοσταλγίας της ιστορίας, είναι υπέροχο», είπε ο Μοζέλιακ. «Αλλά δεν υπέγραψε εδώ και δεν τον υπογράψαμε για να του πούμε, «Πρέπει να τελειώσεις την καριέρα σου ως Καρδινάλιος». Θέλουμε να έχει επιρροή και να συνεισφέρει, και μπορεί να το κάνει αυτό με περισσότερα από το να λαμβάνει επιτυχίες και να τρέχει στο σπίτι του.»

Στα πρώτα πέντε παιχνίδια του, ο Pujols είναι 7-προς-18 με δύο περιπάτους και δύο home runs, συμπεριλαμβανομένου ενός πανύψηλου σουτ στο Busch Stadium την περασμένη εβδομάδα που σημάδεψε ο πρώτος του Όμηρος με στολή Καρδινάλιου σε 3.855 ημέρες.

«Στο τέλος της ημέρας, είναι υπέροχο να επιστρέφουμε και να ξαναβρεθούμε», είπε ο Pujols. «Αλλά είναι κάτι περισσότερο από αυτό. Υπάρχει ένα κλαμπ εδώ που έχει πολύ καλές πιθανότητες να κερδίσει. Αυτό πιστεύω. Όσο υπέροχο κι αν ακούγεται να τελειώνω την καριέρα μου εδώ από όπου ξεκίνησαν όλα, πρέπει να τα αποκλείσεις όλα αυτά».

Είναι σπάνιο ότι μια μέρα μπορεί να καθορίσει την τροχιά μιας σεζόν 162 αγώνων. Το μπέιζμπολ είναι ένα σύνθετο παιχνίδι που υποτίθεται από επτά μήνες μικρών στιγμών. Αλλά ο Pujols παίρνοντας το γήπεδο για το St. Ο Λούις σε ένα ζεστό, ανοιξιάτικο απόγευμα, 48 ώρες αφότου δεν ήξερε αν θα είχε δουλειά, ίσως δίνει τον τόνο για αυτό που ελπίζουν οι Καρδινάλιοι να είναι μια σεζόν με παραμύθια.

Και όταν όλα ειπώθηκαν και έγιναν εκείνη την ημέρα, η Μολίνα είχε μόνο ένα ακόμα πράγμα για τον Μοζέλιακ:

«Σας ευχαριστώ που το κάνατε αυτό».

(Κορυφαία φωτογραφία: Jeff Roberson / Associated Press)

.

Leave a Comment