Οι μαγνητικές τομογραφίες βρίσκουν συνδέσεις μεταξύ της εγκεφαλικής μας δραστηριότητας και της ψυχολογίας μας

Δυστυχώς, τα μικρά δείγματα μαγνητικής τομογραφίας συχνά επιστρέφουν ισχυρές συσχετίσεις ως θέμα τύχης. Για παράδειγμα, ας υποθέσουμε ότι θέλετε να δείτε αν υπάρχει συσχέτιση μεταξύ του χρώματος των ματιών και της προτίμησης για φράουλες. Αν κοιτάξετε αρκετές ομάδες 25 τυχαίων ατόμων, τελικά θα βρεθείτε σε μια ομάδα στην οποία οι γαλανομάτες αρέσουν πολύ περισσότερο οι φράουλες από τους καστανούς. Αλλά αν πέντε ανεξάρτητες ερευνητικές ομάδες διεξάγουν αυτήν τη μελέτη και μόνο μία από αυτές βρει αυτή τη σχέση μεταξύ του χρώματος των ματιών και της αγάπης για τα μούρα, αυτή θα είναι η ομάδα που είναι πιο πιθανό να δημοσιεύσει τα αποτελέσματά της – παρά τα λιγότερο αντιπροσωπευτικά αποτελέσματα. Αυτό συμβαίνει επειδή τα περιοδικά ιστορικά προτιμούσαν τους απροσδόκητους συσχετισμούς από τα ευρήματα χωρίς συσχέτιση, ένα φαινόμενο γνωστό ως προκατάληψη δημοσίευσης. «Το παράδοξο αποτέλεσμα είναι ότι η απάντηση που είναι η πιο λανθασμένη δημοσιεύεται αν χρησιμοποιήσετε ένα μικρό δείγμα», λέει ο Nico Dosenbach, αναπληρωτής καθηγητής νευρολογίας στο Πανεπιστήμιο της Ουάσιγκτον και συγγραφέας της μελέτης Nature.

Οι επιστήμονες σε όλους τους κλάδους γνώριζαν εδώ και καιρό αυτή τη δυναμική, αλλά η δημοσίευση Nature μπόρεσε να εντοπίσει – τουλάχιστον στην περίπτωση μελετών συσχέτισης σε επίπεδο εγκεφάλου – πόσοι συμμετέχοντες χρειάζονταν για να την αποφύγουν. Χρησιμοποιώντας δεδομένα μαγνητικής τομογραφίας από περίπου 50.000 άτομα, οι συγγραφείς αναζήτησαν συνδέσμους μεταξύ της δομής ή της δραστηριότητας του εγκεφάλου και σύνθετων ψυχολογικών χαρακτηριστικών σε ομάδες με διαφορετικό αριθμό ατόμων. Τα θέματα έπρεπε να είναι χιλιάδες, κατά μέσο όρο, για να αναπαραχθούν αξιόπιστα οι μελέτες.

Το γεγονός ότι τόσες πολλές συνειρμικές μελέτες είναι ανεπαρκείς – και συχνά μη δοκιμασμένες σε άλλες ομάδες θεμάτων πριν από τη δημοσίευση – έχει οδηγήσει σε αναφορές για μυριάδες συνδέσεις μεταξύ εγκεφαλικών χαρακτηριστικών και ψυχιατρικών διαταραχών που είναι πιθανώς αναξιόπιστες. Αυτά μπορεί να είναι τρομακτικά και στιγματιστικά. “Αν δείτε ένα συγκεκριμένο μοτίβο ενεργοποίησης του εγκεφάλου σε ένα άτομο με ψυχιατρική διάγνωση, αυτό δεν σημαίνει ότι προκαλεί τη διαταραχή ή τα συμπτώματα”, λέει ο Jernigan. «Είναι απλά ένας συνειρμός».

Αλλά το συμπέρασμα του εγγράφου Nature ισχύει μόνο για μελέτες που συγκρίνουν μαγνητικές τομογραφίες από πολλούς ανθρώπους προκειμένου να εντοπίσουν διαφορές μεταξύ τους σε σχέση με πολύπλοκα ψυχικά χαρακτηριστικά. Οι μελέτες νευροαπεικόνισης που δείχνουν αλλαγές στον εγκέφαλο που λαμβάνουν χώρα μέσα σε άτομα, από την άλλη πλευρά, μπορεί να είναι αξιόπιστες ακόμη και με πολύ λίγους συμμετέχοντες. Για παράδειγμα, το πρώτο αξιοσημείωτο έγγραφο που το αποδεικνύει αυτό ο εγκέφαλος των περισσότερων ανθρώπων λειτουργεί με τον ίδιο περίπου τρόπο που εμφανίστηκε στο Science το 2001 και περιελάμβανε μόνο έξι συμμετέχοντες, λέει ο Russell A. Poldrack, καθηγητής ψυχολογίας στο Πανεπιστήμιο του Στάνφορντ. Οι ερευνητές αυτής της μελέτης κατέγραψαν την εγκεφαλική δραστηριότητα κάθε ατόμου ενώ έβλεπαν φωτογραφίες γατών, προσώπων, τεχνητών αντικειμένων και ανόητων εικόνων. Δεν είχε σημασία ότι κάθε εγκέφαλος ήταν μοναδικός – οι αλλαγές που έγιναν σε αυτόν τον εγκέφαλο θα μπορούσαν να αντιστοιχιστούν στην προβολή διαφορετικών τύπων εικόνων. Στη συνέχεια, τα μοτίβα δοκιμάστηκαν και διαπιστώθηκε ότι προβλέπουν σωστά, με βάση την εγκεφαλική δραστηριότητα, τι έβλεπε ένας συμμετέχων. Αυτά τα συνολικά μοτίβα, μαζί με άλλα στοιχεία, λέει ο Poldrack, έδειξαν ότι «όταν οι άνθρωποι εμπλέκονται σε συγκεκριμένα είδη νοητικών λειτουργιών, συγκεκριμένες περιοχές του εγκεφάλου εμπλέκονται».

Αυτή η συνειδητοποίηση ότι τείνουμε να μοιραζόμαστε εγκεφαλικά μοτίβα εγείρει τη δελεαστική πιθανότητα ότι κάπου στις παραλλαγές μεταξύ τους βρίσκεται μια εξήγηση για το γιατί ορισμένοι άνθρωποι έχουν ένα συγκεκριμένο χαρακτηριστικό ή μια συλλογή συμπτωμάτων που άλλοι στερούνται. Αλλά είναι εξαιρετικά δύσκολο να διαχωριστούν οι ουσιαστικές διαφορές από τις αμέτρητες τυχαίες διαφορές που υπάρχουν μεταξύ όλων των εγκεφάλων. Ένας τρόπος για να το κάνουμε αυτό είναι να συγκρίνετε τις μαγνητικές τομογραφίες χιλιάδων ανθρώπων και να αναζητήσετε μια παραλλαγή – ένα συγκεκριμένο μοτίβο νευρικής συνδεσιμότητας, ας πούμε – που είναι πιο συνηθισμένο σε άτομα με συγκεκριμένη ψυχολογική πάθηση. Οι πρόσφατες εξελίξεις στην τεχνολογία μαγνητικής τομογραφίας και στην ικανότητα ανάλυσης τεράστιων ποσοτήτων δεδομένων, έχουν αρχίσει να κάνουν εφικτό αυτό το είδος προσπάθειας. Για παράδειγμα, σελΜελέτη Γνωστικής Ανάπτυξης Εγκεφάλου Εφήβων έχει εγγράψει σχεδόν 12.000 παιδιά στις Ηνωμένες Πολιτείες μεταξύ 9 και 10 ετών, των οποίων ο εγκέφαλος θα σαρώνεται τακτικά μέχρι τη νεαρή ενήλικη ζωή. Η μελέτη θα παρακολουθεί επίσης κοινωνικοοικονομικές μεταβλητές, όπως το εισόδημα των γονέων, και ψυχολογικά χαρακτηριστικά, όπως η ανθεκτικότητα, για να δει πώς διαπλέκονται με την ανάπτυξη του εγκεφάλου. «Χωρίς μια μελέτη σαν αυτή, δεν θα μπορούσατε ποτέ να επιλύσετε αυτά τα ζητήματα», λέει ο Jernigan, διευθυντής του συντονιστικού κέντρου της μελέτης.

Leave a Comment